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OPPORTUNITY
Marsrover fotografiert Staubteufel
von Stefan Deiters
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5. April 2016

Der Rover Opportunity erkundet gerade ein kleines Tal am Rand des Endeavour-Kraters auf dem Mars. Am Südhang des Tals sind seine Solarzellen optimal zur Sonne ausgerichtet, so dass der Rover auch während des Marswinters keine Arbeitspause einlegen musste. Ende März konnte Opportunity einen Staubteufel fotografieren. Für den Rover ein seltenes Ereignis.

Staubteufel

Staubteufel im Blick: Diese Aufnahme machte Opportunity am 31. März 2016. Bild: NASA / JPL-Caltech [Großansicht

Der Marsrover Opportunity hat einen ungewöhnlich aktiven Winter hinter sich. Möglich wurde dies, weil das Team am Jet Propulsion Laboratory der NASA den Rover in eine besonders günstige Position manövriert hatte: Seit dem vergangenen Jahr ist Opportunity damit beschäftigt, ein kleines Tal zu erkunden, dem das Team den Namen Marathon Valley gegeben hat. Die Bezeichnung soll daran erinnern, dass der Rover seit seiner Landung Anfang 2004 inzwischen mehr als die olympische Marathondistanz auf dem Mars zurückgelegt hat.

Das Tal befindet sich am Rand des Endeavour-Kraters. Ab Ende Oktober hielt sich Opportunity an einem südlichen Hang des Tals auf, wo die Solarzellen des Rovers optimal zur niedrig stehenden Wintersonne ausgerichtet sind. Durch die damit gewährleistete Energieversorgung waren auch im sonst sehr "energiearmen" Winter Untersuchungen möglich.

Die Wintersonnenwende auf der Südhalbkugel des Mars war am 2. Januar, so dass sich die Lichtverhältnisse inzwischen von Woche zu Woche verbessern. Doch nicht nur die günstige Position des Rovers im Marathon Valley erlaubte den aktiven Winter: Die Solarzellen von Opportunity waren in diesem Winter erheblich sauberer als in den sechs Wintern zuvor. Ein Marsjahr dauert rund 1,9 Erdjahre.

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Von einem Hang des Marathon Valley aus gelang Opportunity am 31. März eine besondere Aufnahme: Der Rover fotografierte einen sogenannten Staubteufel, also einen kleinen sichtbaren Luftwirbel, der durch sich drehende warme Luft entsteht, die dabei Sandkörner mitreißt. Opportunitys Zwilling Spirit hatte im Gusev-Krater regelmäßig Staubteufel vor die Kamera bekommen, Opportunity hatte hier bislang weniger Glück.

Die Aufnahme entstand von einem Knudsen Ridge genannten Bereich des Südhangs des Marathon Valley. Auf der Fahrt zum oberen Ende von Knudsen Ridge musste Opportunity eine Steigung von bis zu 32 Grad hinauffahren - ein neuer Rekord für einen Rover auf dem Roten Planeten.

Opportunity war Anfang 2004 auf dem Mars gelandet und sollte eigentlich nur 90 Marstage lang den Roten Planeten erforschen. Doch der Rover übertraf alle Erwartungen und erkundet noch immer den Planeten. Der Marsrover Spirit, der 2004 zusammen mit Opportunity auf dem Mars aufgesetzt war, funktionierte auch deutlich länger als geplant, fuhr sich aber schließlich in einer ungünstigen Position im Marssand fest, so dass ihm während des Marswinters der Strom ausging. Der Kontakt zu Spirit war im März 2010 abgebrochen.

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siehe auch
Opportunity: Vorbereitung auf einen Winter voller Arbeit - 2. Oktober 2015
Opportunity: Überwintern im Marathon Valley - 13. Juli 2015
NASA-Marsmissionen: Erst mal keine neuen Befehle für Curiosity & Co. - 3. Juni 2015
Opportunity: Flash-Speicher bereitet weiter Probleme - 2. April 2015
Marsrover Opportunity: Weiter Probleme mit Flash-Speicher - 15. Dezember 2014
Marsrover Opportunity: Neuformatierung des Flash-Speichers geplant - 1. September 2014
Mars Exploration Rover, Missions-Webseite bei astronews.com
Mission Mars, die astronews.com-Berichterstattung über die Erforschung des roten Planeten
Links im WWW
Mars Exploration Rover, Seite der NASA
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